人类对植物的认识最早可以追溯到旧石器时代,人类在寻找食物的过程中采集了植物的种子、茎、根和果实。植物学的创始人是提奥夫拉斯图(Theophrastus),在他的著作《植物历史》(也称《植物调查》)中将植物进行了分类。 1世纪希腊医生迪奥斯克里德斯(Dioscorides)的著作《药物论》(De Materia Medica)为以后药用植物的使用奠定了基础。1593年中国明朝的李时珍也完成了《本草纲目》的编写。17世纪末英国生物学家雷确立了现代植物分类的基本原理。17世纪,出现了各式各样的显微镜,开创了植物解剖学的研究,随后植物生理学和植物胚胎学也得到进一步的发展,到19世纪中期植物学各分支学科已基本形成。    
       中国近代植物植物分类学的奠基人是胡先骕,编写了中国第一部中文《高等植物学》,发现了中国的“活化石”水杉,并将其命名。
早期的植物学
       植物学的历史包括几个早期文明的著作与植物分类。例如古代印度的宗教著作,古代琐罗亚斯德教的著作,[1]及古代中国的著作.秦汉时期的《神农本草经》是中国最早的药用植物志。[2] 古希腊亚里士多德的学生泰奥弗拉斯托斯(前371–前287)被视为植物学的创始人。[3] 他发明并描述了许多现代植物学的原理。[4]他的两个主要著作--《植物历史》和《植物本原》是古代和中世纪的植物学的重要组成部分,其后的17个世纪一直占重要的地位。
现代植物学
        近30多年来,分子生物学和近代技术科学,以及数学、物理学、化学的新概念和新技术被引入到植物学领域,植物学科在微观和宏观的研究上均取得了突出成就,无论在研究的深度和广度上都达到了一个新的水平。[21]当今相当多的新知识都是从研究模式植物而来的,如拟南芥。这种十字花科的杂草物种是最早的基因组测序植物之一。水稻基因组相对较小,同时国际水稻基因定序工程也把它定为重要的谷物/草/单子叶植物模型。[22] 另一个草物种Brachypodium distachyon也是一个有助理解遗传学,细胞学和分子生物学的实验模型。[23] 对其他重要的商业主粮如小麦, 玉米, 大麦, 黑麦,御谷和大豆都有基因组测序。其中部分植物对基因组测序是一个挑战,因为他们的染色体中有两个以上的单倍体[24]。另外,一种绿色水藻Chlamydomonas reinhardtii作为模式生物,给细胞生物学提供了重要的知识。